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Características dos Vaga-lumes: Alimentação, Reprodução e Habitat

Vaga-lumes , ou pirilampos, são da família Coleoptera – Lampyridae e podem ser nosso inseto mais amado, inspirando poetas, artistas e cientistas. Vaga-lumes não são moscas nem insetos; são besouros e existem 2.000 espécies em nosso planeta.

Eles podem se alimentar de larvas ou insetos menores do que eles, e, algumas vezes, também se alimentam de outras espécies de vaga-lumes.

Eles habitam em florestas e matas de regiões úmidas, cerrados e campos. Mas também são facilmente encontrados na cidade, geralmente onde há arbustos e jardins.

Aqui estão outros fatos interessantes sobre os vaga-lumes:

Vaga-lume Brilhando
Vaga-lume Brilhando

Voar

Como todos os outros besouros , os possuem as “perninhas” chamadas elytra, que se encontram em linha reta na parte de trás quando estão em repouso. Em vôo, os vaga-lumes mantêm o élitro em equilíbrio, confiando em seus músculos traseiros membranosos para movimento. Essas características colocam vaga-lumes diretamente na ordem Coleoptera .

Produtores de luzes eficientes

Uma lâmpada incandescente libera 90% de sua energia como calor e apenas 10% como luz, o que você saberia se tocasse em uma que está acesa há um tempo. Se os vaga-lumes produzissem tanto calor quando acendessem, eles se incendiariam. Os vaga-lumes produzem luz através de uma reação química eficiente chamada quimioluminescência que permite brilhar sem desperdiçar energia térmica. Para vaga-lumes, 100% da energia é usada para fazer luz; quando estão “piscando” aumentam as taxas metabólicas do vaga-lume em surpreendentemente 37% acima dos valores de repouso.

Os vaga-lumes são bioluminescentes, o que significa que são criaturas vivas que produzem luz, uma característica compartilhada com um punhado de outros insetos terrestres, incluindo besouros e vermes ferroviários. A luz é usada para atrair presas e membros do sexo oposto e alertar os predadores. Os vaga-lumes têm um gosto ruim para os pássaros e outros predadores em potencial; portanto, o sinal de aviso é memorável para aqueles que já foram provaram antes.

‘Fala’ usando sinais de luz para a reprodução

Os vaga-lumes não exibem aquelas espetaculares exibições de verão apenas para nos divertir. Os vaga-lumes masculinos que viajam em busca de parceiros exibem um padrão específico de espécie para anunciar sua disponibilidade para fêmeas receptivas. Uma fêmea interessada responderá, ajudando o macho a localizá-la onde ela está repousando, geralmente em vegetação baixa.

Bioluminescente para toda a vida

Não vemos frequentemente vaga-lumes antes que eles atinjam a idade adulta; portanto, você pode não saber que os vaga-lumes brilham em todas as etapas da vida. A bioluminescência começa com o ovo e está presente durante todo o ciclo de vida . Todos os ovos, larvas e pupas de vaga-lume conhecidos pela ciência podem produzir luz. Alguns ovos de vaga-lume emitem um brilho fraco quando perturbados.

A parte intermitente dos vaga-lumes é chamada de lanterna, e o vaga-lume controla a intermitência com estimulação neural e óxido nítrico. Os machos costumam sincronizar seus flashes durante o namoro, uma capacidade chamada de arrastar (responder a um ritmo externo) que antes era considerado possível apenas em humanos, mas agora reconhecido em vários animais. As cores das luzes dos vaga-lumes variam muito entre espécies diferentes, de verde-amarelo a laranja, a turquesa e um vermelho brilhante de papoula.

Vidas passadas principalmente como larva

O vaga-lume começa a vida como um ovo esférico e bioluminescente . No final do verão, as fêmeas adultas depositam cerca de 100 ovos no solo ou perto da superfície do solo. A larva semelhante a um verme eclode em três a quatro semanas e, durante o outono, caça presas usando uma estratégia de injeção semelhante a hipodérmica semelhante à das abelhas.

As larvas passam o inverno abaixo do solo em vários tipos de câmaras de barro. Algumas espécies passam mais de dois invernos antes de se formar no final da primavera, emergindo como adultos após 10 dias a várias semanas. Vagalumes adultos vivem apenas mais dois meses, passando o verão acasalando e se apresentando para nós antes de botar ovos e morrer.

Nem todos os adultos usam o “flash”

Os vaga-lumes são conhecidos por seus sinais de luz piscando, mas nem todos os vaga-lumes piscam. Alguns vaga-lumes adultos, principalmente os do oeste da América do Norte, não usam sinais de luz para se comunicar. Muitas pessoas acreditam que os vaga-lumes não existem a oeste das Montanhas Rochosas, uma vez que raramente são vistas populações em flash, mas elas existem.

Larvas se alimentam de caracóis

Larvas de vaga-lume são predadores carnívoros, e sua comida favorita é escargot. A maioria das espécies de vaga-lume habita ambientes terrestres úmidos, onde se alimentam de caracóis ou minhocas no solo. Algumas espécies asiáticas usam brânquias para respirar debaixo d’água, onde comem caracóis aquáticos e outros moluscos. Algumas espécies são arbóreas e suas larvas caçam caracóis de árvores.

Alguns são canibais

O que os vaga-lumes adultos comem é amplamente desconhecido. A maioria parece não se alimentar, enquanto outros gostam de ácaros ou pólen. Sabemos que os vaga-lumes Photuris comem outros vaga-lumes. As fêmeas Photuris gostam de mastigar machos de outros gêneros.

Esses Photuris femmes fatales usam um truque chamado mimetismo agressivo para encontrar refeições. Quando um vaga-lume masculino de outro gênero pisca seu sinal de luz, a vaga-lume Photuris fêmea responde com o padrão de flash do macho, sugerindo que ela é uma companheira receptiva da espécie dele. Ela continua atraindo-o até que ele esteja ao seu alcance. Então a refeição dela começa.

Os pirilampos Photuris de fêmeas adultas também são cleptoparasitas e podem ser vistos alimentando-se de pirilampos da espécie Photinus embrulhados em seda (ocasionalmente até um de sua espécie) pendurados na teia de uma aranha. Batalhas épicas podem ocorrer entre a aranha e o vaga-lume. Às vezes, o vaga-lume pode segurar a aranha por tempo suficiente para consumir a presa embrulhada em seda, às vezes a aranha corta a teia e suas perdas, e às vezes a aranha pega o vaga-lume e a presa e os embrulha em seda.

Enzima usada na medicina

Os cientistas desenvolveram usos notáveis ​​para a luciferase do vaga-lume, a enzima que produz bioluminescência nos vaga-lumes. Ele tem sido usado como um marcador para detectar coágulos sanguíneos, marcar células do vírus da tuberculose e monitorar os níveis de peróxido de hidrogênio nos organismos vivos. Acredita-se que o peróxido de hidrogênio desempenhe um papel na progressão de algumas doenças, incluindo câncer e diabetes. Os cientistas agora podem usar uma forma sintética de luciferase para a maioria das pesquisas, portanto a colheita comercial de vaga-lumes diminuiu.

As populações de vaga-lume estão diminuindo e a busca pela luciferase é apenas uma das razões. O desenvolvimento e as mudanças climáticas reduziram os habitats dos vaga-lumes, e a poluição luminosa diminui a capacidade dos vaga-lumes de encontrar parceiros e se reproduzir.

Luzes sincronizadas

Imagine milhares de vaga-lumes acendendo ao mesmo tempo, repetidamente, do anoitecer ao escuro. A bioluminescência simultânea, como é chamada pelos cientistas, ocorre em apenas dois lugares do mundo: Sudeste Asiático e Parque Nacional Great Smoky Mountains. A única espécie síncrona da América do Norte, Photinus carolinus , realiza seu show de luzes anualmente no final da primavera.

Diz-se que o espetáculo mais espetacular é a exibição síncrona em massa de várias espécies de Pteroptyx no sudeste da Ásia. Massas de vaga-lumes machos se reúnem em grupos, chamados leks, e em uníssono emitem flashes rítmicos de namoro. Um ponto importante para o ecoturismo é o rio Selangor, na Malásia. Ocasionalmente, o cortejo de lek acontece nos vaga-lumes americanos, mas não por longos períodos.

Vaga-lumes voando
Vaga-lumes voando

No sudeste americano, os membros masculinos do vaga-lume fantasma azul (Phausis reticulate ) brilham constantemente enquanto voam lentamente sobre o chão da floresta em busca de fêmeas, de cerca de 40 minutos após o pôr do sol até a meia-noite. Ambos os sexos emitem um brilho quase contínuo e duradouro nas regiões florestais de Appalachia. Excursões anuais para ver os fantasmas azuis podem ser realizadas nas florestas estaduais da Carolina do Sul e do Norte entre abril e julho

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