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Características do Elefante Marinho: Habitat e Alimentação

Classificação Animal

Mirounga angustirostris

Descrição

Os grandes elefantes marinhos são bem nomeados, porque os machos adultos têm narizes grandes que lembram a tromba de um elefante. Os machos começam a desenvolver esse nariz aumentado, ou probóscide, na maturidade sexual (cerca de três a cinco anos), e é totalmente desenvolvido por sete a nove anos. Os machos adultos podem atingir mais de 13 pés (4 m) de comprimento e pesar até 4.500 libras (2.000 kg). As fêmeas são muito menores, com 10 pés (3 m) de comprimento e 1.500 libras (600 kg). O selo de elefante do norte é o segundo maior selo do mundo, depois do selo de elefante do sul. O elefante-marinho está na família Phocid, ou verdadeiro selo. Ele não possui abas de orelha externas e se move em terra, caindo de bruços. O elefante-marinho tem uma face larga e redonda com olhos muito grandes. Os filhotes nascem com uma pelagem preta que é maltada, ou derramada, aproximadamente na época do desmame (28 dias), revelando uma aparência elegante, casaco cinza prateado. Dentro de um ano, o pelo ficará marrom prateado.

Elefante Marinho
Elefante Marinho 

Habitat dos Elefantes Marinhos

Os elefantes marinhos são encontrados no Pacífico Norte, desde Baja Califórnia, México até o Golfo do Alasca e Ilhas Aleutas. Durante a época de reprodução, eles vivem nas praias das ilhas e em alguns pontos remotos do continente. No restante do ano, exceto nos períodos de muda, os elefantes marinhos vivem bem ao largo da costa (até 8.000 km), geralmente descendo a mais de 1.524 m abaixo da superfície do oceano.

Acasalamento / Reprodução

A cada inverno, os elefantes marinhos chegam às praias de reprodução no México e na Califórnia. Os machos são os primeiros a chegar e lutam entre si para estabelecer o domínio. Durante esse período, os machos dominantes geralmente inflam o nariz e produzem um ruído que soa como um tambor para alertar os machos menores. As fêmeas logo chegam e se associam aos machos dominantes. Vários dias depois de chegar às praias, as fêmeas dão à luz os filhotes que carregam desde o ano passado. Os filhotes pesam 35 kg ou mais e têm cerca de 1,25 m de comprimento. Os filhotes amamentam por cerca de 28 dias, geralmente ganhando cerca de 4,5 kg por dia. Nesse momento, as fêmeas acasalam com um ou mais machos dominantes e depois retornam ao mar. Nos dois meses seguintes, filhotes desmamados, chamados de “desmame”, permanecem nas praias de colônias, aventurar-se na água por curtos períodos de tempo, aperfeiçoando suas habilidades de natação e alimentação. Eventualmente, os filhotes aprenderão a se alimentar de lulas, peixes e, ocasionalmente, pequenos tubarões.

Comportamento

Enquanto vivem em mar aberto, os elefantes marinhos passam muito tempo mergulhando, até duas horas por vez. Eles raramente passam mais de quatro minutos na superfície da água entre os mergulhos. Acredita-se que eles comem animais marinhos de águas profundas e de fundo, como peixes-rato, tubarões-inchaço, peixes-espinhos, enguias, peixes-rock e lulas. As focas-elefante mudam todos os anos entre abril e agosto, eliminando não apenas os cabelos, mas também a camada superior da pele. Isso é conhecido como muda catastrófica. Eles retornam às praias de colônia por algumas semanas enquanto mudam. As fêmeas mudam na primavera, os juvenis no início do verão e os machos adultos mudam no final do verão.

Com que velocidade os elefantes marinhos podem viajar?

As focas-elefante do sul podem se mover ao longo do solo a cerca de 5 km / h (3 mph) enquanto estiverem em terra. Ao nadar, as focas-elefante do sul movem-se a velocidades de 5 a 10 km / h (3 a 6 mph). 

Elefante Marinho
Elefante Marinho

Os elefantes marinhos socializam?

Os elefantes marinhos machos (touros), lutam pelo domínio sobre os haréns femininos e devem lutar continuamente para manter sua posição.

Os touros podem ter que permanecer em terra para defender seus territórios por meses seguidos, nem mesmo saindo para caçar. Os machos que lutam contra focas-elefante usam seu peso e dentes um contra o outro. As fatalidades são raras, mas as lutas podem deixar os touros com cortes severos. 

Os elefantes marinhos viajam por conta própria enquanto estão no mar.

Habilidades de mergulho dos elefantes marinhos

As focas-elefante do sul podem mergulhar de 400 a 1.000 metros (1.300 a 3.300 pés) por até 20 minutos. O mergulho mais profundo registrado dobrou essa média, atingindo um pouco mais de 2.100 metros (6.890 pés) de profundidade. 

Para permanecer debaixo d’água por tanto tempo, os elefantes marinhos expiram antes de mergulhar para retirar gases de seus corpos. Eles sofreriam doença de descompressão de oxigênio se não o fizessem, o mesmo destino que pode afetar os mergulhadores.

Para manter os níveis de oxigênio, os elefantes marinhos do sul armazenam oxigênio na hemoglobina e em seus músculos. Essas focas têm o dobro do volume de sangue de mamíferos terrestres do mesmo tamanho e seu sangue contém 50% mais hemoglobina. 

Os elefantes marinhos também diminuem os batimentos cardíacos de 50 a 120 batimentos por minuto para 5 a 15, restringindo o fluxo sanguíneo aos órgãos mais vitais.

Elefante Marinho
Elefante Marinho

Como os elefantes marinhos caçam?

Os elefantes marinhos tendem a caçar ao longo da plataforma continental e forragear no fundo do oceano, enquanto as fêmeas caçam mais em mar aberto. 

Não tendo ecolocalização, os elefantes marinhos usam a visão e os bigodes das vibrissas para sentir o movimento próximo. Os machos retornam às mesmas áreas todos os anos para caçar, enquanto as fêmeas são mais aleatórias. 

Quanto tempo vivem os elefantes marinhos?

Os elefantes marinhos vivem entre 20 e 25 anos, e os machos geralmente atingem apenas 15 anos.

Quantos elefantes marinhos existem hoje?

Uma vez caçados até a extinção, os esforços de conservação levaram a população dos elefantes marinhos de volta, a aproximadamente 740.000.

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