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O Alce-Gigante

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Classe: Mamíferos

Ordem: Artiodactyla

Família: Cervidae

Subfamília: Cervinae

Gênero: Megaloceros

Espécies: Megaloceros giganteus

Alce-Gigante
Alce-Gigante

Nos séculos XVII e XVIII, cientistas começaram a descobrir fósseis que não pertenciam a nenhum organismo que vivia atualmente na Terra. O alce-gigante, também conhecido como alce-irlandês, era um deles. Atualmente, esse animal é exibido no brasão de armas da Irlanda do Norte.

As primeiras pistas da existência desse animal foram encontradas  em sedimentos de lago na Irlanda. O alce-gigante distribuía-se por toda a Europa, África do Norte e algumas regiões da China.

O Megaloceros giganteus evoluiu ao longo dos últimos milhões de anos durante os períodos Glaciais e Idade do Gelo, especificamente na época do Pleistoceno. Acredita-se que o primeiro alce-gigante apareceu há cerca de 400.000 anos.

Megaloceros giganteus
Megaloceros giganteus

Características

O alce-gigante tinha cerca de dois metros de altura. Seus ombros sustentavam os maiores chifres que qualquer outro cervídeo conhecido já teve: aproximadamente 3,65 metros de ponta a ponta e pesando cerca de 40 kg.

O corpo do Megaloceros giganteus tinha uma massa corporal impressionante que variava entre 540 e 600 kg. Alguns indivíduos chegaram a pesar 700 kg ou mais. Os esqueletos presentes no Museu de História Natural de Dublin ajudam a comprovar esses números.

Durante a ultima Era Glacial, os alces-gigantes eram herbívoros que habitavam prados e florestas abertas. Eles eram caçados e serviam de alimento para os primeiros humanos. Viviam em prados e florestas abertas, durante a última era glacial. As galhadas dos machos eram utilizadas para atrair as fêmeas e intimidar outros machos. Aqueles que possuíam os maiores chifres recebiam o status de dominante.

Característica do Alce-Gigante
Característica do Alce-Gigante

Reprodução e seleção sexual

Há inúmeros e frequentes debates sobre a possibilidade de a seleção sexual ter levado ou não o alce-gigante à extinção. Durante esse processo, o macho precisa apresentar e oferecer à fêmea algo que seja bastante atrativo. Nesse caso, os chifres.

A seleção sexual pode aumentar ou diminuir a chance de extinção de uma população devido a comportamentos como a competição masculina e a escolha feminina. Além disso, o assédio sexual dos machos poderia resultar em uma menor fecundidade feminina ou até mesmo a morte.

Todo ano, após o período de acasalamento, a galhada do alce-gigante se soltava. Os novos chifres precisavam crescer para a próxima estação. Para isso, diversos nutrientes precisavam estar presentes na alimentação do animal, sendo muita vezes retirados de reservas ósseas.

Extinção

Antes do século XX, o alce-gigante foi tomado como um excelente exemplo de ortogênese ou evolução direcionada. Trata-se de um mecanismo evolutivo em que os organismos sucessivos dentro da linhagem de uma série evolutiva se tornam cada vez mais modificados em uma única direção não-revolucionária.

Tradicionalmente, a discussão da causa da sua extinção centrou-se no tamanho do chifre. Já alguns cientistas sugeriram que a caça pelos seres humanos foi um fator contribuinte para o desaparecimento do alce-gigante. Outros assumem que a causa final da extinção pode ter sido as adaptações para o metabolismo mineral, que foram benéficas para o alce-gigante até a vegetação mudar. Mas, dada a dificuldade de recuperar registros quantitativos de impactos de caça humana apenas no registro sub-fóssil, o papel dos humanos na extinção desse animal ainda não é claro.

Fóssil do Alce-Gigante
Fóssil do Alce-Gigante

Algumas pesquisas sugeriram que a falta de forragem de alta qualidade suficiente causou a extinção do alce. A redução na densidade florestal no Pleistoceno tardio diminuiu a seleção nutricional e pode ter levado a um conflito entre seleção sexual e, posteriormente, a diminuição no tamanho dos chifres e do corpo, o que explicaria a causa da morte.

São necessárias grandes quantidades de compostos de cálcio e fosfato para formar as grandes galhadas e, portanto, grandes quantidades desses minerais são necessárias para as estruturas maciças do alce-gigante. Essas substâncias foram obtidas por meio da alimentação e utilizadas para a manutenção da estrutura óssea. Porém, na fase de crescimento dos chifres, o alce-gigante sofria de uma condição semelhante à osteoporose.

Quando o clima mudou no final do último período glacial, a vegetação no habitat do animal também mudou em direção a espécies que, presumivelmente, não poderiam fornecer quantidades suficientes dos minerais necessários, pelo menos na parte ocidental do seu alcance.

Alce-Gigante Extinção
Alce-Gigante Extinção

Mas não basta culpar o tamanho do chifre por sua extinção. A causa mais provável é a redução do estágio de crescimento no final da era do Pleistoceno. Essa redução na disponibilidade de nutrientes resultou na diminuição da reprodução feminina em cerca de 50%.

No entanto, os exemplares mais recentes de M. giganteus no norte da Sibéria, datado de aproximadamente 7.700 anos atrás, bem após o final do último período glacial, não mostram nenhum sinal de estresse nutricional. Eles vêm de uma região com um clima continental onde a mudança de vegetação proposta não ocorreu (ainda).

Novas amostras de espécimes em contextos estratificados sugerem que o alce-gigante ainda existia 1.400 anos após sua suposta extinção. Os fósseis dessa espécie encontrados na Ilha de Man, em Ballaugh, confirmam a sobrevivência da espécie no Holoceno inicial (período seguinte ao Pleistoceno), pelo menos nesta área. O esqueleto de Ballaugh é menor do que toda a gama de esqueletos irlandeses, mas tem um crânio relativamente grande e os chifres são bem dimensionados para um macho adulto. Isso sugere que o tamanho diminuiu na transição para o Holoceno.

Alce Irlandês
Alce Irlandês

Existe uma forte alometria intraespecífica entre cervos irlandeses. Os animais menores têm chifres relativamente mais curtos. Os órgãos de exibição reduzidos são teorizados para indicar um prelúdio para a extinção, assim como a seleção sexual e nutricional. Esses fatores reduziram as populações e o tamanho corporal do cervo gigante. No entanto, os dados indicam que é improvável que tenham sido totalmente responsáveis ​​pela extinção do animal. Com a evidência disponível, é difícil definir a causa exata da extinção.

Muitos cientistas argumentam que fatores como mudanças ecológicas, doenças virulentas e caça por seres humanos destruíram muitas grandes espécies de mamíferos no final da era do gelo europeu, incluindo o alce-gigante. Os fósseis encontrados na Ilha de Man, em Ballaugh, e em dois lugares no oeste da Sibéria, após a supressão da extinção das espécies, mostram que, independentemente das causas, a extinção real da espécie foi provavelmente devido a uma variedade de fatores que tinham diferentes significados e tempo em diferentes partes do alcance da espécie.

Fotos do Alce-Gigante 

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